Una pequeña contribución al proyecto Sobre Hombros de Gigantes :)  (https://facebook.com/SobreHombros):

«La historia secreta del ADN»

El descubrimiento de la estructura molecular del ADN es uno de los hallazgos más importantes en la historia de la . Pero también se trata de una crónica que revela el apasionante aspecto humano tras la empresa científica, ilustrando la competencia, ingenio y controversias que impregnan el proceso de investigación.

Capturada por la química inglesa, Rosalind Franklin, en 1952, la imagen apodada «Foto 51» es una radiografía que representa la visión más clara de los bloques de construcción de la vida jamás vista hasta ese momento —y la primera que parecía probar, de una vez por todas, la estructura de doble hélice del ADN.

La cristalografía de rayos X es un método utilizado para la determinación de la estructura atómica y molecular de un cristal (en este caso, la proteína del ADN), en el que un haz de rayos X es dirigido una molécula cristalizada, lo que hace que su luz se difracte en muchas direcciones. A través de la medición de los ángulos e intensidades de estos haces difractados, un cristalógrafo puede producir una imagen tridimensional de la densidad de los electrones dentro del cristal. El proceso es análogo a analizar los reflejos de un candelabro de cristal sobre una pared para determinar de forma inversa su estructura.

El patrón en forma de X en la 51 de Franklin confirmó lo que ella y otros expertos sospechaban: el ADN era una doble hélice. A finales de febrero de 1953, escribió en sus cuadernos que la estructura de ADN tenía dos cadenas. También determinó que la molécula tenía sus grupos de fosfato en el exterior y que el ADN existían en dos formas diferentes.

El resto del artículo de encuentra aquí.

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Gran Nube de Magallanes

El telescopio nos revela otra belleza deslumbrante escondida en las profundidades del . Este cúmulo doble se encuentra en la Gran Nube de Magallanes, una galaxia enana que se encuentra en nuestro vecindario.

Los dos grupos contienen tanto azules como rojas, variedad que ayudará a los científicos a estudiar los mecanismos de la formación de . Se cree que las nubes de color azul tenue de gas y polvo a la izquierda se generaron durante la explosión de una supernova.

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Fuente: ESA//Martino Romaniello

 

 

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Este es un extracto de mi más reciente artículo para la Fundación Richard Dawkins en español (http://es.richarddawkins.net):

«Platón dice que la vida no examinada no vale la pena vivir. Pero ¿y si la vida examinada resulta ser un cacharro así?» Kurt Vonnegut

El entendimiento científico puede ser una empresa edificante pero también perturbadora. Cuanto más sabemos sobre la naturaleza del , vacilamos entre la angustia y la confusión por una parte, y entre el asombro y el deleite por el otro, al tratar de concordar la realidad con nuestros pensamientos.

El progreso científico ha significado severas lecciones de modestia para los Homo sapiens. La revolución copernicana nos sacudió de nuestra privilegiada posición en el centro del universo, mientras que el mecanismo darwiniano de evolución colocó nuestros orígenes biológicos con el resto de las especies en el planeta.

En relación con lo anterior, el laureado Nobel australiano Sir John Eccles afirmó que: «La ha ido demasiado lejos en romper la creencia del hombre sobre su grandeza espiritual y le ha dado la idea que él no es más que un animal insignificante que ha surgido por casualidad y necesidad en un planeta insignificante perdido en la inmensidad cósmica». Y ¡esto lo dijo como si fuera algo malo!

El resto del artículo de encuentra aquí.

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Chorro en Encélado

A medida que se prolongan las noches de invierno en el polo sur de Encélado, sus hermosos de hielo también caen progresivamente en la oscuridad. La sombra del satélite, nombrado a partir del gigante mitológico, se arrastra lentamente hacia los chorros a medida que avanza la noche, dificultando la visión de las partes más cercanas a la superficie de la nave espacial . Escribí más sobre el espectáculo de propulsión de partículas heladas de Encélado en esta entrada.

Cassini mira hacia el lado nocturno de Encélado (504 km de diámetro) en esta imagen. Algo que me resulta asombroso es que Encélado se ve iluminada por la luz reflejada por en esta , y no por luz solar directa.

Esta vista captura el hemisferio de Encélado que mira hacia Saturno. El norte de Encelado está arriba. La imagen fue tomada con la cámara de ángulo estrecho de la nave espacial Cassini el 24 de septiembre 2012 utilizando un filtro espectral sensible a longitudes de onda de luz infrarroja centrada en 930 nanómetros. La vista fue obtenida a una distancia de unos 728,000 km de Encelado, y a un ángulo fase (Sol-Encélado-Cassini) de 170°. La escala de la imagen original es de unos 4 km por píxel. La imagen fue ampliada por un factor de tres para mejorar la visibilidad de los chorros.

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Chorro en Encélado

Fuente: /JPL-Caltech/Space Science Institute

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Balas supersónicas en Orión

Balas cósmicas perforan las afueras de la a unos 1,500 años luz de distancia en esta nítida imagen infrarrojo. Devastadas por la formación de enérgicas balas de formación estelar, las relativamente densas nubes de gas caliente—¡y alrededor de diez veces el tamaño de la órbita de Plutón!— se muestran en color azul en esta imagen de color falso.

Brillando con la luz de los átomos de hierro ionizantes que viajan a velocidades de cientos de kilómetros por segundo, su paso traza caminos amarillentos a medida que genera choques calientes en el gas de hidrógeno de la . Las formaciones cónicas se extienden hasta una quinta parte a lo largo de un año luz.

La imagen se creó con 8.1 metros de belleza tecnológica, el telescopio Géminis Sur en Chile, al cual recientemente añadieron un sistema de óptica adaptiva (GeMs). El GeMs genera un campo de visión mayor que el de sistemas de generaciones pasadas, y utiliza cinco guias de generadas por láser para ayudar a compensar los efectos borrosos de la atmósfera de nuestro planeta.

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Balas supersónicas en Orión

Fuente: GeMS/GSAOI, Gemini Observatory, AURA

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He aquí el trailer para la nueva serie del sexy físico de partículas Brian Cox, “Wonders of Life”, la cuál será transmitida por la BBC2 el 29 de enero de este año.

La serie consta de cinco episodios, y sigue dos magníficas series anteriores de gran éxito, Wonders of the Universe y Wonders of the Solar System, las cuales no puedo recomendar lo suficiente.

La canción que acompaña el trailer es una nueva versión de “Galaxy Song”, la cual originalmente fue compuesta para la película de Monty Python, “The Meaning of Life” (y la cual era una de las melodías favoritas de Christopher Hitchens) y fue escrita y compuesta por Eric Idle con la colaboración de Brian Cox.

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Nebulosa M78: polvo en el cinturón de Orión

El año pasado ha visto algunas de las fotos más increíbles del espacio, incluyendo destellos de polvo de la de , envuelto en sus gloriosos anillos y acompañado de su Titán, imágenes espectaculares de la región del Ártico de la , y un curioso remolino de polvo en Marte.

Esta es mi lista de las mejores fotos espaciales 2012, y apenas una mínima muestra de la belleza infinita del cosmos :’)

1. El hermoso Ártico terrestre

El Ártico terrestre

Quince órbitas del reciente satélite Suomi NPP fueron necesarias para reunir suficiente tiempo y longitud para que el instrumento VIIRS pudiera capturar los píxeles que sintetizan esta visión de la Tierra que muestra el Ártico, Europa y Asia.

Suomi NPP orbita la Tierra alrededor de 14 veces al día y observa casi toda la superficie. Este satélite lleva a cabo registros de datos fundamentales para la del cambio climático.

Fuente: NASA/GSFC

2. Liberación de Cubesat desde la

Liberación del Cubesat desde la ISS

Esta imagen, fotografiada por un miembro de la tripulación Expedición 33 de la Estación Espacial Internacional (ISS), presenta varios pequeños siendo liberados fuera del laboratorio Kibo, el 4 de octubre de 2012.

Fuente: NASA

3. Ornamento de nebulosa planetaria en Orión

Ornamento de nebulosa planetaria en Orión, NGC 5189

Esta imagen de la región que envuelve la reflexión de la nebulosa M78, justo al norte del cinturión de Orión, muestra nubes de polvo cósmico entretejidos a través de la nebulosa como un hilo de perlas. Las observaciones fueron hecha con el telescopio Atacama Pathfinder Experiment (APEX), y están hechas en ondas de luz submilimétricas.

En la imagen, las regiones naranjas representan destellos calientes de granos de polvo interestelar para revelar a los astrónomos dónde es que ocurren nuevas formaciones de . Ellas se han sobrepuesto sobre regiones de luz visible.

Escribí más sobre esta imagen aquí.

Fuente: NASA, ESA y Hubble Heritage Team (STScI/AURA)

4. Arcoíris en la

Arcoíris en la nebulosa de Orión, M42

Esta nueva visión de la nebulosa de Orión destaca estrellas nacientes ocultas entre gas y nubes cósmicas. Muestra observaciones infrarrojas tomadas por el Telescopio Espacial de la y la misión de la Agencia Espacial Europea, en la que la NASA juega un papel importante.

Escribí más sobre ella aquí.

Fuente: NASA/ESA/JPL-Caltech/IRAM

5. Dinámicas dunas de arena azules en Marte

Dinámicas dunas de arena en Marte

Esta imagen muestra una variedad de dunas al sur del cráter Lyot, el cual se encuentra a a 48,9 grados de latitud norte de Marte. Otras imágenes también muestran actividad de las dunas en esta banda de latitud, sumándose a la creciente sospecha de que las dunas se desplazan por todas partes en Marte, más rápido en algunos lugares que en otros.

Fuente: NASA/JPL/University of Arizona

6. Remolino de polvo en Marte

Remolino de polvo en Marte

Un imponente remolino de polvo proyecta una sombra serpentina sobre la superficie marciana en esta impresionante imagen capturada por Amazonis Planitia.

Fuente: NASA/JPL/University of Arizona

7. Trazos de estrellas desde la ISS

Trazos de estrellas desde la ISS

Aquí se ve una composición hecha a partir de una serie fotografías tomadas por una cámara montada en la Estación Espacial Internacional en órbita terrestre, desde aproximadamente 240 kilómetros sobre la Tierra. Se combinaron total de 47 imágenes para crearla.

Fuente: NASA/Don Pettit

8. Nebulosa del Casco de Thor

Nebulosa del casco de Thor, NGC 2359

Esta imagen de la nebulosa del Casco de Thor fue tomada con motivo del 50 aniversario de ESO el 5 de octubre de 2012, con la ayuda de Brigitte Bailleul. Las observaciones fueron transmitidas en vivo a través de Internet desde el Observatorio Paranal en Chile. Este objeto astronómico, también conocido como NGC 2359, se encuentra en la constelación de Canis Major (El Perro Grande).

La nebulosa con forma de casco se encuentra a unos 15,000 años luz de distancia de la Tierra y tiene más de 30 años luz de diámetro. El casco es una burbuja cósmica creada a partir del viento proveniente de la masiva y brillante estrella que se encuentra en su centro.

Fuente: ESO/B. Bailleul

9. Nebulosa de la Gaviota, NGC 2032

Nebulosa de la Gaviota, NGC 2032

Esta nueva imagen del Observatorio La Silla de ESO muestra parte de una guardería estelar apodada la nebulosa de la Gaviota. Esta nube de gas, anteriormenta llamada Sharpless 2-292, parece formar la cabeza de la gaviota y brilla intensamente debido a la radiación energética de una estrella joven ardiendo en su corazón. La vista detallada fue producida por el Wide Field Imager en el telescopio MPG/ESO.

Fuente: ESO

10. Filamento de polvo cósmico en Tauro

Filamento de polvo cósmico en Tauro

Esta imagen del telescopio APEX, centrada en la nube molecular de Tauro, muestra un filamento sinuoso de polvo cósmico más de diez años luz de largo. Numerosas estrellas recién nacidas están ocultas dentro de ella, y densas nubes de gas están a punto de colapsar para formar aún más estrellas.

Los granos de polvo cósmico que la componen son tan fríos que es necesario realizar observaciones en longitudes de onda submilimétricas (como esta) para detectar su tenue resplandor. Esta imagen muestra dos regiones en la nube: la parte superior derecha del filamento es Barnard 211, mientras que la parte inferior izquierda es Barnard 213.

Estas observaciones revelan el resplandor del de polvo cósmico, mostrado en la imagen en tonos anaranjados. Ello se superpone a una imagen de luz visible de la región, la cual muestra el fondo abundante de estrellas. La estrella brillante sobre el filamento es φ Tauro.

11. Saturno y Titán vistos por

Saturno y Titán vistos por Cassini

La gigante luna de Saturno, Titán, pasando por cambios estacionales en esta imagen en color natural de Titán y Saturno, tomada por la nave espacial Cassini de la NASA.

Fuente: NASA/JPL-Caltech/SSI

12. Nebulosa de la Flama en Orión, NGC 2024

Nebulosa de la Flama en Orión, NGC 2024

La nebulosa de la Flama (NGC 2024) se sienta en la cadera del este de Orión, el cazador—una constelación más fácilmente visible en el hemisferio norte durante las noches de invierno.

Fuente: NASA/JPL-Caltech

13. Nebulosa M78: polvo en el cinturón de Orión

Nebulosa M78: polvo en el cinturón de Orión

Esta imagen muestra la región que rodea la nebulosa de reflexión M78, justo al norte del cinturón de Orión. Las nubes de polvo cósmico atraviesan la nebulosa como un collar de perlas. Las observaciones submilimétricas de longitud de onda, hechas con el telescopio Atacama Pathfinder Experiment (APEX) se muestran en naranja, y se superponen en una vista de la región en la luz visible.

Fuente: ESO/APEX

14. eXtreme Deep Field

Hubble eXtreme Deep Field

Finalmente, mi imagen favorita. El eXtreme Deep Field de Hubble: la visión multi-color más profunda del jamás tomada, es una alucinante muestra de las vastas extensiones de nuestro cosmos.

Galería:

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