Dec 12, 2012

Gemínidas 2012: toma tu abrigo y observa la lluvia de meteoros

Se aproxima la cúspide de otro emocionante periodo para aficionados de la observación del cielo nocturno. Se trata de la anual lluvia de meteoros decembrina, las Gemínidas, la cual alcanza su máxima actividad el jueves 13 de diciembre en la noche, y hasta la madrugada del viernes. Su actividad incrementa gradualmente durante los cuatro días antes de llegar al máximo, y decrece rápidamente después de eso. Su velocidad de entrada es de unos 35 km s-1, y su ablación ocurre en altitudes de entre 80 y 110 km.

Con una tasa horaria zenital (THZ)—el número máximo calculado de meteoros que un observador ideal podría ver bajo un cielo perfectamente claro y con el radiante ubicado directamente en el zenit—de más de 100 estrellas por hora, ¡eso es un promedio de casi 2 estrellas fugaces por minuto! No sólo eso, sino que su pico este año, 2012, ocurre precisamente durante la Luna Nueva, con una THZ de 120.

¿Qué es una lluvia de estrellas?

Muchas de las lluvias de meteoros tienen su origen con los cometas. Cada vez que un cometa pasa por el sol, éste produce copiosas cantidades de partículas de tamaños meteoroides, las cuales eventualmente se propagan a lo largo de su órbita entera para así formar un un torrente de meteoroides. Si la órbita de la Tierra y la del cometa intersectan en algún punto, entonces la Tierra pasará por esta riada durante algunos días con aproximada periodicidad, produciendo una lluvia de estrellas.

La única lluvia de estrellas importante que no se origina a partir de un cometa es precisamente la de las Gemínidas, la cual comparte su órbita con el asteroide 3200 Phaeton. Las partículas meteoroides que dan origen a las Gemínidas son, por lo tanto, más durables—justo como se esperaría de fragmentos de asteroides.

Los meteoros también son la fuente de la capa de metal que existe en esta región de altitud, llamada la mesósfera/termósfera baja, y además se cree que son fuente de partículas de humo meteóricas.

Mirando hacia el radiante

Los meteoros pertenecientes a este espectáculo parecen emerger en el cielo a partir de un radiante en la constelación de Géminis (de ahí su nombre). Al norte del Ecuador—que es donde se encuentra México—el radiante se eleva a la puesta del sol, alcanzando una altura ideal para la observacion durante las horas locales nocturnas a partir de esa hora.

Recordemos que los meteoros llegan desde el espacio exterior. Cuando los vemos, ocurre un efecto de perspectiva parecido a cuando las vías del tren parecen converger en la distancia. En realidad, los meteoros llegan en trayectorias paralelas y a la misma velocidad, pero desde la superficie de la Tierra pareciera que convergen en un punto.

Sin importar en qué ubicación del planeta se encuentre un observador, se puede esperar que la mayoría de las Gemínidas aprecerán en el cielo desde alrededor de la 1:00a.m. hasta las 3:00a.m. En ese momento, el radiante de las Gemínidas estará en su punto máximo en el cielo.

Por esta razón es que el radiante de la lluvia de estrellas es importante: entre más arriba se encuentre en el cielo, mayor es la probabilidad de ver más meteoros.

Localizando a Géminis

La siguiente imagen muestra la constelación de Géminis a media noche, viendo hacia el noreste desde México. El radiante aproximado de las Gemínidas está marcado con un cuadrado violeta:

Geminidas a media noche

Y esta es la vista que se tendría mirando hacia el cenit (justo a 90° sobre un observador). El radiante se encuentra marcado con una mira blanca, a la izquierda de las estrellas Castor y Pollux:

Viendo hacia el cenit durante el pico de las Gemínidas

Una forma de localizar a Géminis es encontrando primero a Castor. Para hacer esto, se debe mirar al cielo hacia el noreste alrededor de las 9:00p.m. Esta estrella se distingue por ser brillante y por encontrarse cerca de su estrella hermana en Geminis, llamada Pollux. Las estrellas Castor y Pollux, al igual que el radiante de la lluvia de meteoros de las Gemínidas, ascienden a través de la noche, hasta encontrarse prácticamente en el cénit alrededor de las 2:00a.m. De nuevo, el radiante se encuentra marcado con una mira ubicada a la izquierda de Castor.

Mirando hacia Géminis

Update: La NASA está ofreciendo una transmisión en vivo del evento (:

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